Tercer lanzamiento masivo de Starlink y la basura espacial.

ClearSpace 1. ESA

Después de un descanso de navidad, volvemos con las primeras noticias del año. Durante la última semana, con pocos días de diferencia, hemos conocido dos noticias que tienen que ver entre si. La primera, el tercer lanzamiento de Starlink (que recordamos es un enjambre de satélites de comunicaciones que se lanzan de 60 en 60 y que se planeara que lleguen a más de 14000 en total) y el segundo la misión ClearSpace 1 de la Agencia Espacial Europea (ESA) que limpiar las cercanías de tierra de basura espacial.Después de un descanso de navidad, volvemos con las primeras noticias del año. Durante la última semana, con pocos días de diferencia, hemos conocido dos noticias que tienen que ver entre si. LA primera, el tercer lanzamiento de Starlink (que recordamos es un enjambre de satélites de comunicaciones que se lanzan de 60 en 60 y que se planeara que lleguen a más de 14000 en total) y el segundo la misión ClearSpace 1 de la Agencia Espacial Europea (ESA) que limpiar las cercanías de tierra de basura espacial.

Satelite Starlik. SpaceNews
Vista de dos satélites Starlik

La relación entre ambas esta en que Starlink, multiplicará por 7 el número de satélites activos en órbita, lo que a la larga supondrá un problema de basura espacial y la Agencia Espacial Europea, que nada tiene que ver con el asunto, esta trabajando en sentido contrario, limpiar el espacio. Como novedades los nuevos satélites de Starlink son “menos visibles”, más oscuros, para producir menos contaminación lumínica, asique, suponemos, ya no veremos los trenes de satélites que hemos comentado en otras ocasionas (aquí y aquí ). Recordemos que SpaceX, que es la empresa que lanza los satélites Satrlink, asegura que cuando dejen de funcionar serán “traídos de vuelta a la tierra” esto es que dejarán que se quemen en la atmosfera, pero habrá que ver cuanto de esto se cumple.

Basura espacial detectado por radar. Cada punto es un objeto de 10cm o más.

Por otro lado la Misión de la Agencia Espacial Europea que ha sido aprobada, será un test para evaluar las capacidades para traer de vuelta satélites que no puedan hacerlo por sus propios medios. LA misión se realizará en 2025 y se traerá una pieza inservible de un cohete lanzado en 2013. La idea es que en futuro, las naves de “recuperación” como esta, puedan recoger varios objetos en cada viaje ya que hay mucho por limpiar ahí arriba.

Posible Aspecto de ClearSpace 1. ESA

Podéis leer más al respeto en la página de la Agencia Espacial Europea.

La misión CHEOPS, España lidera una misión de la Agencia Espacial Europea:

La misión CHEOPS (léase Keops), es una misión de la ESA para estudiar los exoplanetas, planetas de otros de sistemas solares, de pequeño tamaño. Esto en lenguaje de la calle es más pequeños que Saturno y de entre 1 y 20 masas terrestres.

Las técnicas usadas hasta ahora para detectar planetas fuera del sistema solar, son más eficientes encontrando planetas tipo Júpiter, ya que requieren que tengan mucha masa para “mover su estrella” o que la tapen si pasan por delante, y claro, a más grande, mejor se ve este efecto.

Esta es la primera misión que lidera España desde instalaciones en nuestro país. El satélite, aunque construido en varias plantas, se ha terminado en Barajas, por Airbus España y desde ahí ha viajado a la Guayana francesa para ser lanzado mediante un cohete Soyuz (de origen ruso, bueno, soviético)

Satelite CHEOPS de la ESA en Madrid
CHEOPS ADS Madrid. Satélite durante la integración final en las instalaciones de Madrid. ESA

La misión tratará de afinar los datos de los planetas ya descubiertos (cerca de 4000), pero no va a descubrir nuevos mundos. Con los datos que aporte sabremos más sobre su tamaño y su masa, se podrá calcular su densidad y los materiales de los que están hechos. El estudio de las atmósferas y la posible vida queda para futuras misiones, este es una misión intermedia para afinar datos. Además, es una misión de bajo presupuesto, no podemos pedir más.

El control de la misión estará en Torrejón de Ardoz, en el INTA (Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial). Además, se transmitirá 1,2 Gigabits al día, una cantidad de información que habrá que manejar y estudiar… y almacenar ya que se espera que trabaje durante 3 años y medio.

El instrumento principal de la misión es un telescopio suizo que debe medir como varía el brillo de la estrella cuando el planeta pase por delante y medir, con cierta precisión, el tamaño de éste. Para ello contará con un escudo solar, una visera que tapará la cercana y deslumbrante luz del sol, que además está cubierta de paneles fotovoltaicos para generar la electricidad que necesita la sonda.

Detección de planetas extrasolares por transito en la misión CHEOPS
El satélite CHEOPS detectará los transitos de exoplanetas para medirlos con más precisión. ESA

Si en los próximos meses ves alguna noticia sobre exoplanetas, ten por seguro que el satélite europeo con sello español está detrás y acuérdate de los científicos y personal técnico que, desde Torrejón, lo hacen posible.

Resolviendo el problema de los choques en el espacio.

Tal como contábamos aquí el 5/9/19, un incidente entre Starlink y la ESA acabó con una publicación de la ESA en la que se mencionaba que la Agencia Europea realizó una maniobra en su satélite para evitar la colisión.

El 21 de noviembre, hemos sabido a través del mismo portal SpaceNews que se esta trabajando para atajar este problema.

Curiosamente, Matt Desch que trabaja en Iridium, que es otra constelación de satélites de comunicaciones, nos dejó un comentario “peculiar”, “movemos nuestros satélites una vez a la semana de media y no hacemos un comunicado de prensa para decir a quien rodeamos”.

Aunque las llamadas telefónicas, son el principal y más seguro método de coordinación, se quieren poner en marcha otros sistemas.

La ESA quiere, según Francesca Letizia, ingeniera en la Space Debris Office de la ESA, poner en marcha un concurso en que se dará acceso a los investigadores a datos históricos de las misiones para estudiar las conjunciones (acercamientos) con la esperanza de hacer que técnicas de aprendizaje automático identifique las mejores maniobras en las aproximaciones.

basura espacial en orbita baja

Mientras SpaceX que tiene mucho que decir cuando maneje la mitad de los satélites en órbita, o incluso más, dice que esta dando sus satélites la habilidad evitar los choques por si solos, mandándoles información sobre los posibles encuentros y con datos de su propia ubicación. SpaceX dice que ya han realizado 21 maniobras automáticas desde mayo de 2019.

El último Informe de Medio Ambiente Espacial de la ESA, señala que solo el 15-25% de los satélites en órbitas terrestres bajas se desorbitan deliberadamente dentro del plazo establecido de 25 años. Recordemos que en orbitas bajas, los satélites cavarán cayendo si existe rozamiento atmosférico, es decir, que solo caen los que naturalmente lo harían, muchos que necesitan el “empujón final, no lo reciben.

Aunque todo esto se materialice, aun nos queda un problema grande, literalmente. Las ultimas etapas de los cohetes quedan en órbita. Posiblemente haya cientos de objetos de hasta 8000 kg entre los 775 y 975 km de altura y en mayo, dos de ellas pasaron a tan solo 87 metros una de la otra y a 14 km/s de velocidad relativa.

Ojalá estas iniciativas se materialicen pronto y podamos gestionar el espacio con cabeza.

Los mundos océano

Según ha publicado la NASA esta semana, se han podido obtener evidencias de la existencia de vapor de agua en otro mundo, un mundo océano.

Contrariamente a lo que piensas, ese mundo no esta tan lejos, se encuentra en nuestro propio sistema solar y no es la tierra.

En las películas hemos visto colonias en la Luna y Marte, pero estos son mundos áridos. Tienen agua, si, pero en forma de hielo.

Las condiciones para la vida son los elementos para la vida, carbono, hidrógeno, oxígeno y nitrógeno, CHON, como nos decían en el instituto y el fósforo y azufre. A esto le añades energía (una estrella o una fuente de calor) y solo nos queda tener agua líquida. Al menos en los procesos que conocemos, son los ingredientes esenciales.

Así pues, siendo esos elementos bastante comunes en el universo y las fuentes de energía también, el problema está en el agua, también abundante, pero no en estado líquido. Para ello es necesario, simplificando mucho, cierta temperatura y presión. Sin atmosfera es difícil tener agua líquida.

Volviendo a lo que nos ocupa, se ha encontrado vapor de agua en Europa, la Luna de Júpiter (que pudimos observar el sábado 16 de noviembre durante una observación en Albacete, a la derecha del gigante joviano).

Según publica la NASA entre 2016 y 2017, una serie de observaciones desde el observatorio Keck en Hawai, pudo confirmar la existencia de vapor de agua en un geiser que arrojo hasta 2360 litros. Es un indicio que apunta a confirmar la existencia de un océano liquido bajo la superficie helada (recuerda que sin atmosfera no hay agua líquida, pero bajo el hielo si es posible debido a la presión)

Pues bien, Europa no es el único mundo del sistema solar del que se sospecha la existencia de un océano bajo la capa de hielo. Este club lo integran Ceres, Europa, Ganimedes, Calisto, Encádalo, Titan, Mimas, Tritón, Plutón, Eris, Sedna, Titania, Oberón y Rea. Ahí es nada. 13 candidatos a tener agua líquida… las posibilidades de desarrollar vida se multiplican.

Queda mandar sondas a estos mundos para confirmar estos océanos. Con fuentes termales subacuáticas, tendríamos todos los elementos para generar vida. En cualquier caso, tenemos mundos con agua repartidos por todo el sistema solar. La Tierra, como más cercano al Sol, Ceres en cinturón de asteroides. Lunas de Júpiter, Saturno, Neptuno, Plutón y cuerpos, más allá, en el cinturón de Kuiper.

Algunos datos de los mundos oceano del sistema solar
Mundos oceano. NASA

Segundo lanzamiento masivo de Starlink y cohetes de ida y vuelta.

Dos Falcon 9 aterrizan

Según hemos sabido por el portal SpaceNews, el 11 de noviembre, SpaceX ha lanzado otra tanda de 60 satélites de comunicación mediante uno de sus propios cohetes Falcon 9.

Es una doble noticia, por un lado, otros 60 satélites puestos en órbita, lo que nos acerca un paso a la constelación de 12000 de la que hemos hablado en este artículo y este otro.

Por otro lado, tenemos que hablar del cohete. Para los que no estéis muy puestos en el tema, SpaceX es una compañía privada que ha desarrollado uno de los cohetes con más éxito del momento. Su objetivo, con esta máquina, es reducir el precio de los lanzamientos por medio de la reutilización.

¿Cómo lo consiguen? Por un lado, la parte principal del cohete vuelve a casa una vez ha elevado la carga y por otro, se está empezando a reutilizar también la cofia, que es el cono de la punta que tapa la carga útil, y que también vale su dinero.

Cohetes Falcon 9 aterrizan tras una misión del Falcon Heavy
Dos falcon 9 aterrizan al tiempo. Planetary.org

En esta misión, que es para ellos mismos y quizá más relajada en cuanto a la posible perdida de la carga (si lanzan los satélites de 60 en 60… deben fabricarlos a buen ritmo y no ser demasiado caros), se han permitido usar un cohete que ya ha volado tres veces y una cofia que ya había volado una vez.

En cuanto a los satélites, esta vez, en una orbita más baja a 280 km de altura en vez los 350 de la primera misión. Suponemos que tardarán unos días en colocarse en su órbita definitiva, asique volveremos a ver los trenes de satélites surcar el cielo.

Parece que el sistema funciona y al parecer Gwynne Shotwell, de SpaceX, anunció en Septiembre la intención de realizar 24 lanzamientos en 2020, 5 de ellos para Starlink (que son 120 satélite más)

La cosa no queda ahí, parece ser que la evolución del proyecto apunta a que se está pensando en ampliar la constelación hasta 30.000 satélites más. Todo depende los videos de gatitos que veáis en internet. La cosa puede acabar en 42.000 satélites

Según Musk, el jefe de todo esto, la constelación es rentable con 1000 unidades y las adicionales se usarán para ir cubriendo la demanda de los usuarios, asique ya sabéis, a más gatitos, más satélites. ¿Quién lo diría?

Mi consejo, para estos días, mirad al cielo y podréis ver el tren de satélites, yo me lo perdí la primera vez, pero Musk nos va a dar varias oportunidades para poder verlo.

Si no eres un reputado astrofísico y no sabes calcular cuando pasarán por encima de tu cabeza y además serán visibles, haz lo que yo, pregunta o consúltalo aquí.

Esta página te da las horas de paso (importante decir donde estas, no se igual en La Coruña, que en Almería, (aunque se parecen bastante, no se ven en la misma parte del cielo) y te dice a que hora se verán y con que brillo. Debes buscar el Starlink Group 2 ya que todos los demás Satrlink son satélites independientes que se mueven solos.

Si pinchamos en la predicción a 10 dias (no todos los días serán visibles) nos dice cuanto brillarán (si la meteorología no lo estropea)

Progaramcion del 12 al 22 de noviembre de los pasos de Satrlink Group 2
Presentación a 10 dias de los pasos del segundo Starlink Group por Albacete. N2YO.COM
Detalle de uno de los pasos del Starlink Gropu 2
Ejemplo del paso del viernes 13-11-19. N2YO.COM

También puedes contactar con nosotros si no puedes sacar una predicción para tu zona y nosotros lo hacemos por ti.