Los rovers marcianos (parte 2)

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Como comentábamos en la entrada anterior, multitud de misiones fueron enviadas a Marte, sólo algunas han conseguido llegar. Nos quedamos en el primer rover que se desplazó por la superficie, el Sojourner, que marcaría el camino para sus hermanos mayores.

Los siguientes en tocar suelo marciano fueron los gemelos Spirit y Opportunity, que se llamaban Mars Exploration Rover-A (MER-A Spirit) y B (MER-B Opportunity) que se lanzaron en 2003 y amartizaron en enero de 2004. Estos rovers eran sensiblemente más grandes. Spirit transmitió por última vez, o al menos fue la ultimas ver que se recibió una señal suya, en marzo de 2010, funcionó más de 7 años, cuando la previsión era de 3 meses. Su hermano Opportunity ha funcionado más de 5300 días hasta junio de 2018, superando los 15 años de servicio. Y todo con energía solar.

De menor a mayor, el Sojourner, el Opportunity y Curiosity. El Perseverance juega en la liga del Curiosity en cuanto a tamaño. NASA

A diferencia del Sojourner, estos rovers eran la misión principal, y el aterrizador solo era un vehículo para llegar a la superficie. Toda la carga de instrumentos estaba en los propios rovers.

La siguiente en tener éxito ( ) fue la Phoenix, que opero cerca de dos años. Phoenix es la cuadragésima misión a Marte. Esta sonda se lanza en 2007 y llega en 2008 a su destino. Su misión, estudiar el suelo y la existencia de agua cerca del polo norte para lo que iba armada con un brazo robot que debía excavar (arañar, más bien) la superficie. En esta misión se encontró hielo además de detectarse nieve en la atmósfera. La misión se pedio cuando llegó el invierno al polo norte del planeta. En cualquier caso, aunque exitosa, la misión no contaba con un rover.

El Curiosity, siguiente en la lista, es la misión 43 a marte. Esta fue diferente a las anteriores. No se optó la técnica de las bolsas de aire utilizadas en 2004 con Spirit y Opportunity ya que los rebotes habrían alejado el rover del lugar planificado de amartizaje, muy lejos del lugar ideal que se había planificado aterrizar. Se pensó en aterrizar con patas, como hicieron los astronautas en la Luna, pero se hubiese quedado a un metro de altura, lo que hubiese forzado el uso de rampas que no tenían lugar dentro de la nave espacial. Por todo esto se uso la técnica de frenado mediante cohetes con la técnica SkyCrane. Una nave queda “flotando” como un Harrier y de ésta se descuelga el rover.

Airbags de aterrizaje de las MER A y B. Astropampa
Otra imagen de los Airbags tras posarse. NASA

Esta misión fue un éxito total, que también sigue en funcionamiento desde 2012. Esta vez, si que va provisto de un RTG, un generador eléctrico nuclear, asique tiene algo de ventaja sobre sus hermanos MER A y B.

Esquema de la Curiosity, el RPS es el generador eleéctrico de radioisotopos. CEDS UCD

Las fotos de esta misión son espectaculares y han ayudado a acercar marte a la opinión pública.

Despues hemos tenido otras misiones, el aterrizador de la NASA InSight, el orbitador de la Agencia India (ISRO) Mangalyaan, que tiene el mérito de haber sido la misión con la mejor ratio Calidad-Coste, por decirlo de alguna manera. Por 75 millones de dólares, la Agencia india puso un orbitador en Marte a la primera, lo cual, visto lo visto en el articulo anterior, es un éxito. Además lo hizo por ¾ partes del coste de la película Gravity que se estrenó el mismo año y costó 100 millones.

Y finalmente llegamos a las misiones de 2020-21. Salieron de la tierra en 2020 y han ido llegando a lo largo de 2021. La Primera la Al Amal de Emiratos Árabes Unidos, que es un orbitador y llego con éxito.

Tianwen-1 antes del despegue. Wikipedia

La segunda fue la China Tianwen-1, que ahora orbita marte. Esta tiene la peculiaridad de haberlo conseguido a la primera (el primer intento de China), lleva un aterrizado y un rover, y esto si que es la primera vez que hace, mandar los tres en la primera misión. Otro dato curioso es que China, al no tener sondas previas en Marte, ahora esta cartografiando el planeta para decidir la zona de descenso de su aterrizador. El rover, que ha sido bautizado esta semana, estando ya en marte, se llama Zhurong y no tardará mucho en amartizar.

Rover Chino Zhurong sobre su aterrizador. QUO

Por último, ha llagado la misión más famosa por ahora, y la que motiva esta entrada, el Perseverance la NASA. Esta misión ha usado el SkyCrane al igual que Curiosity, para llegar a tocar suelo. Tiene un generador de radioisótopos (RTG) como generador de energía, una estación meteorológica española en Marte (la tercera, por cierto, convirtiendo a España en el país con más estaciones meteorológicas funcionando en otro planeta). Y una de las cosas más vistosas, el Ingenuity, un dron de doble pala contrarrotatoria que ya ha hecho, con el de hoy, 30 de abril, cuatro vuelos en Marte.

Aunque Ingenuity no es parte de la misión científica, ya que es solo un demostrador tecnológico para futuras misiones, ha generado mucho interés, ya que volar en Marte no es fácil. Se trata de un dron de 1.8 kg de peso y 1,2 metros de diametro. Grande y ligero.

Animacion del Ingenuity volando delante del Perseverance.

Hay que recordar también que no es primer objeto humano que vuela en otro planeta, ya que ese honor pertenece a los globos que mandó la URSS a Venus, ambos funcionaron y mandaron datos de vuelta. Es cierto que la atmosfera de Venus, más densa, facilita el vuelo, y el globo es menos complejo.

El tanto que si se apunta Ingenuity es que es el primer vuelo controlado en otro planeta. Los globos soviéticos iban a la deriba.

Marte, con el 1% de densidad atmosférica de La Tierra, hace que el vuelo a motor se complique bastante. A su favor juega la menor gravedad del planeta.

En cualquier caso, el plato fuerte de la misión, es la recogida de muestras de la superficie en varios puntos que serán empaquetadas y una futura sonda europea recogerá y traerá de vuelta a La Tierra, por lo que esta misión seguirá dándonos buenas noticias.

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