Los rovers marcianos (parte 1)

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Con el despliegue del Perseverance hace unas semanas y el próximo amartizaje del rover chino (aun sin nombre) se amplía la lista de misiones de exploración de marte. Vamos a repasar la exploración de marte.

Lo primero es saber por qué. Marte no es el planeta más cercano, pero una serie de carambolas, hacen que sea el mejor candidato para estudiar y colonizar. Venus está más cerca, pero ir hasta él es una pesadilla, hay que acercarse al Sol y su atmosfera es lo menos amigable para la vida que te puedas imaginar. El plomo se derrite, la temperatura supera los 450 °C, llueve ácido sulfúrico y sus días duran casi 122 días terrestres y sus noches no son más frías…

La Luna está más cerca y será el primer objetivo, asique el siguiente será Marte. Otra ventaja de Marte, al igual que de la Luna, es su tamaño. Al ser tan pequeños, permiten que los cohetes para volver de ellos sean de un tamaño razonable y por lo tanto podremos llevarlos allí y podrán despegar. Como contraste, Venus es del tamaño de la Tierra, para despegar de Venus necesitaríamos un cohete igual de grande que usamos para salir de la Tierra, así que las misiones a Venus solo son de ida. Sin embargo, marte, mucho más pequeño, permite llevar un cohete capaz de volver de la superficie, al igual que ya se ha hecho desde la Luna.

La Tierra, junto a la Luna y Marte. Podemos ver la diferencia de tamaños y por lo tanto del tamaño del cohete necesario para volver. NASA

Asique tenemos un planeta accesible, “cercano”, del que se puede volver y por lo tanto traer muestras), con algo de atmosfera y temperaturas razonables (entre 20 y -80 °C). Con todo esto, no es de extrañar que el interés en Marte empezase en los años 50.

El Sputnik despega en 1957 y tan solo 3 años después, en 1960, la URSS lanza su primera misión a Marte, aunque no llegó a salir de la Tierra. Dos años, y al cuarto intento, consiguen mandar la primera sonda a Marte, pero se perdió la comunicación de camino, por lo que no se obtuvo ninguna información.

Para aligerar el artículo, nos saltaremos las misiones que no funcionaron, que fueron muchas y vamos, directamente hasta los rover.

El primer rover en alcanzar el planeta fue el PROP-M de la Mars 2 (de los soviéticos), aunque lo alcanzó estrellándose en él. Fue la 16ª misión lanzada al planeta rojo y hasta entonces solo 4 habían conseguido llegar con éxito. La Mars 3, era una sonda gemela, con otro aterrizado y otro rover, que sí consiguió amartizar suavemente, aunque se perdió el contacto a los pocos segundos y no se consiguió desplegar el rover.

Rover PROP-M de la misión Mars2 Soviética. El rover, más que rodar, andaba. Microsiervos

La siguiente en conseguir amartizar sin estrellarse, fue la Viking 1 estadounidense, que los hizo el 1975 y envió las primeras imágenes de la superficie. Esta fue la sonda 22 mandada a Marte, pero no tenía un rover.

Ya en 1996, Estados Unidos lanzó la Mars Pathfinder con el pequeño rover Sojourner. Antes de seguir y repasar las misiones desde (el suelo de) marte, debemos recordar que no serían posibles sin todas las misiones anteriores (28 en total) de las que muchas fueron orbitadores, que después servirían como repetidores de la señal de la superficie de Marte a la Tierra.

Pues bien, el repaso empieza con el pequeño Sojourner que, como ya hemos dicho, llego en 1997 y debía funcionar 7 días. El aterrizador, la nave de la que bajó el Sojourner, funcionó, junto con el pequeño rover, casi tres meses.

El pequeño Sojourner junto a la ingeniera Donna Shirley, una de las artífices del éxito del rover.

El Sojourner era del tamaño de un microondas y funcionaba con energía solar. Se recargaba cada día y el fallo de la batería fue lo que acabó con él. Como su nombre indica, esta misión encontró el camino para las siguientes misiones que serían mucho más ambiciosas.

Pero esto lo veremos la próxima semana…

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