¿Cómo es posible calcular la edad de La Tierra?

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Aunque la opción más sencilla sería preguntar a la Blasa que, según dice conoció el Big Bang, y por tanto el nacimiento de la Tierra, vamos a ver de qué manera, sin salir del planeta, se puede averiguar la edad de la Tierra.

Lo primero que necesitamos es una teoría para confirmar y la técnica científica adecuada para poder sacar las conclusiones respaldadas con evidencias.

La teoría es sencilla. Debemos coger una piedra de La Tierra y datarla, es decir, averiguar qué edad tiene. Esto es sencillo (bueno, para el que sabe hacerlo). El problema se nos plantea cuando entendemos que la tierra es un ente “vivo”, la geología, el vulcanismo, los procesos hídricos… van alterando los minerales de la tierra que somos capaces de analizar. Por ejemplo, si vemos la luna, podemos ver cráteres de miles o millones de años de antigüedad, en la Tierra eso es casi imposible, ya que la corteza terrestre se va renovando poco a poco, cambiando, desplazándose, emergiendo y sumergiendo, de forma que borra las cicatrices y regenera la superficie.

Para poder medir la edad de la Tierra, debemos asumir que Tierra, Luna y el resto del sistema solar se han generado a la vez. Si cogemos un asteroide (evitamos otros planetas por poder pasar algo similar a la Tierra), que se creó al tiempo que el resto del sistema, podremos datar la edad de la Tierra y del sistema solar al tiempo.

La idea fue de Harrison Scott Brown que le dio el encargo a Clair Cameron Patterson que, en 1953, determinó la edad de la tierra en 4550 millones de años con un error de 70 millones. Pero ¿cómo lo hizo?

Clair Patterson. Dató la edad del sistema solar y, con él, el de la Tierra, en 1953. Wikipedia.

La segunda parte del proceso es conseguir un asteroide y datarlo mediante su contenido en Uranio y Plomo. Estos elementos son el principio y el final de una cadena de desintegración natural y su contenido de uno y otro, nos da esa edad.

Para entender cómo llegamos a este punto, debemos recordar que, mezclados con los elementos existen átomos de uranio. El uranio tiene una peculiaridad, no es estable, se va desintegrando. El átomo emite energía y se transforma en otro átomo distinto, el torio. Éste a su vez, es también inestable y se desintegra en paladio, este a su vez en uranio 234, después en torio 230, radio, radón, polonio, astato y así 10 eslabones más hasta convertirse en Plomo, que es estable y seguirá siendo plomo por siempre.

Cadena de desintegración del Uranio al Plomo. La fecha en cada dirección representa un tipo de redicación (alpha y beta). CETIS127

La peculiaridad de este proceso es que no depende del exterior, de las acciones sobre el material, solo del tiempo. Puedes golpear la piedra, quemarla, vaporizarla, pero el proceso de decaimiento del uranio a plomo, tardará lo mismo.

La teoría es fácil, si mido la cantidad de uranio y de plomo, puedo saber cuánto tiempo ha pasado. Puesto que para 1953 ya se sabía la vida media de cada elemento inestable, era fácil de calcular la edad de una roca por su contenido en unio y plomo. Lo difícil era medir la cantidad de plomo.

Una vez seleccionado el meteorito (proveniente de un asteroide que colisiono con la tierra 50000 años atrás), se mide el uranio, obteniendo en varias mediciones el mismo valor, pero al medir el plomo… los resultados eran un caos, cada medida daba valores radicalmente distintos. ¿Qué pasaba?

Canyon Diablo Crater, lugar del que se recuperó el meterorito objeto de estudio.

Estaba claro que algo alteraba las mediciones, algún elemento ambiental. Patterson no sabia por qué, pero las muestras se contaminaban, por lo que decidió implementar un laboratorio “limpio”, esto es lo más aislado posible del ambiente. Trajes de limpios, nada de polvo, aire filtrado… el ambiente y las personas eran portadoras del contaminante.

Una vez consiguió el laboratorio más limpio del mundo, fue capaz de medir la cantidad de plomo y con ella, calcular la edad del asteroide y por tanto del sistema solar y de la Tierra.

Y ¿Qué era lo que torcía las mediciones de plomo? ¿de donde viene esa contaminación?. El uso del plomo como antidetonante para la gasolina, emitía la atmosfera miles de millones de toneladas de plomo, que nos impregna a nosotros, las piedras, el aire… y las muestras de asteroides. De ahí que Patterson necesitase el laboratorio más limpio del mundo.

Patterson tardó años en poder medir el contenido en plomo de una muestra sin que ésta se contaminase con plomo de origen industrial. Después tardó aun más años en darse cuenta de donde provenía este plomo, para eso tuvo que comparar muestras de agua y hielo de la superficie

Después de la gran contribución a la astrofísica de Patterson, éste se dedicó a luchar contra la industria de los hidrocarburos.

Quizá la edad de la Tierra no sea algo que te mejore la vida en tu día a día, pero ha salvado millones de vidas del envenenamiento desde que se prohibió el plomo en la gasolina. ¿Te acuerdas cuando se vendía gasolina con y sin plomo? Quizá le debes la vida a esta investigación.

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4 respuestas a «¿Cómo es posible calcular la edad de La Tierra?»

  1. Artículo muy interesante! Por saber la edad de la tierra y sobre todo por como todos los estudios del espacio nos sirven para nuestro día a día más inmediato

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