¿Cómo sacas a un astronauta de su nave durante una emergencia?

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Salir de una nave espacial en una situación de emergencia no es un asunto fácil. Sin embargo, desde los inicios de la carrera espacial, este ha sido un tema que diseñadores y constructores han tenido en cuenta en sus vehículos.

En general se han usado dos técnicas de escape. La primera, posiblemente derivada de los aviones militares a reacción de la época, los asientos eyectables. Y la segunda las torres de escape.

Asientos eyectables
La primera forma de evacuar a un cosmonauta fue usando asientos eyectables parecidos a los de la aviación de combate. Éstos sólo eran eficaces por debajo de cierta velocidad y altura. Strambotic.com

Y ¿Qué es una torre de escape? Su nombre oficial es sistema de aborto al despegue, o (LES, del inglés Launch Escape System), y no es más que un cohete encima de otro cohete. ¿Cómo escapar de un cohete cuando el cohete te está empujando? Viajando aún más rápido.

Antes de empezar, deberíamos recordar que, en todo momento de una misión espacial, hay un plan para actuar si algo va mal, según el problema y donde estemos, se sabe más o menos que hacer. Si es que se puede hacer algo.

Cohete Soyuz despegando de Baikonur
¿Como se escapa cuando te has subido a algo así?. VYACHESLAV OSELEDKO AFP

Uno de los momentos más críticos es el despegue y el aterrizaje. Todos dos astronautas y cosmonautas fallecidos, lo han sido realizado despegues o aterrizajes. Si es la nave la que falla, hay poco que se pueda hacer, pero si es el cohete el que falla, durante el despegue, si que tenemos opciones.

Estas opciones se pueden dividir en dos, que el cohete no te ponga en órbita, aunque te haya lanzado y usar la propia nave para volver, que al fin y al cabo es algo para lo que está diseñada o escapar del cohete, si éste da indicios de fallo o explosión antes de separarse de la nave. En este punto entran los sistemas de escape en sí.

De todos los vehículos que han estado en servicio, únicamente las Vostok y las Gemini, han usado asientos eyectables. De hecho, el procedimiento habitual en las Vostok no era aterrizar, si no eyectarse una vez que se había frenado lo suficiente, asique todos los vuelos terminaron en eyección.

El resto de vehículos cuentan con la torre de escape. Las Soyuz, Mercury, Shenzhou, Apolo y en cierto modo, las Dragon 2. Puedes reconocer los vehículos que usan torre de escape por ese pincho característico en la punta del cohete. Los cohetes con carga, no usan esta torre y por lo tanto son más “romos”.

Familia Soyuz
Los dos cohetes centrales estan destinados a llevar cosmonautas, lo sabemos por la torre de escape, el resto llevarán satelites o cargas. Spacecosm.com

El cohete de la torre de escape funcionará menos tiempo, muy poco, pero muy rápido y alejará la nave completa (y su tripulación) tirando de ella más rápido de lo que el cohete empuja por debajo. Una vez nos hemos alejado del cohete, se inicia un aterrizaje “normal” y se abrirán los paracaídas para aterrizar (o amerizar) suavemente.

Después tenemos las naves que no han contado con ningún sistema de escape, bien con las prisas en el diseño como las Voskhod, que sólo volaron 2 veces y en el transbordador espacial, que increíblemente realizó 134 (de las 136) misiones tripuladas sin sistema de escape.

El problema del Shuttle, era que la mitad de la tripulación viajaba en una cubierta inferior y no era viable instalar asientos eyectables en ésta. El piloto y copiloto de los dos primeros transbordadores, sí que llevaba estos asientos, pero poder escapar y dejar atrás 5 o 6 compañeros era poco ético, por lo que los asientos se deshabilitaron e incluso se retiraron.

Sin entrar en detalles, se calcula que los asientos podrían haber funcionado hasta los 100 primeros segundos (el Challenger explotó a los 73) Después, una vez separados los cohetes laterales, se podría haber bajado planeando, como en todos los finales de misión.

En las naves actualmente en servicio, el sistema de escape debe funcionar como los asientos eyectables 0-0, esto es que deben ser capaces se lanzarte a la altura suficiente como para abrir los paracaídas aunque estés a 0 metros de altura y a 0 velocidad.

El sistema de escape de lanzamiento Soyuz se llama CAC (cirílico) o SAS (caracteres latinos), del ruso / transliterado ruso Систе́ма авари́йного спасе́ния o Sistema Avariynogo Spaseniya , que significa sistema de rescate de emergencia. El SAS es el único sistema que ha funcionado en condiciones reales, dos veces, salvando la vida de 4 cosmonautas y astronautas.

Afortunadamente, todas las naves actualmente en servicio cuentan con este sistema. Las Dragon 2, lo llevan integrado en la propia nave, en vez de en una torre superior, y funcionan con otro tipo de combustible debido a su arquitectura, pero el resultado es el mismo.

Sistema de escape de la Dragon 2 integrado en la propia cápsula y la torre tradicional. Su función es la misma. En la primera foto vemos la cápsula “tirando” del módulo de servicio y en la segunda la torre “tirando” de la cápsula. Florida Today y Wikipedia.

En otra ocasión, os contaremos la historia de estas eyecciones y las curiosidades del sistema de la nave Dragón 2.

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