Picos de metano en marte

He decidido alterar el orden de publicación que tenía previsto debido a una noticia que he leído esta semana. Según publicó la nasa en su web el pasado 23 de junio, el Rover marciano (o laboratorio con ruedas) Curiosity, detectó un pico de metano en sus mediciones.

El experimento que porta, entre otros, encaminado a buscar vida mediante la detección de compuestos orgánicos, en este caso metano, ha devuelto una lectura poco usual de este gas en la atmósfera marciana.

En la tierra, este compuesto, se genera en su mayor parte por acción de organismos vivos. Dada la tecnología actual la búsqueda de vida en otros planetas (o satélites en lo sucesivo) se hace, ante la imposibilidad de mandar sondas a todas las rocas espaciales que conocemos a buscar cualquier bicho entre pulga y elefante, mediante el análisis de sus atmósferas y de los gases que contienen. Este análisis se puede hacer a distancia, sin mandar sondas (ya hablaremos de eso) o, como este caso, mediante el Rover.

Posible origen del metano en marte
Posible origen del metano en marte
Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/SAM-GSFC/Univ. de Michigan https://ciencia.nasa.gov/ciencias-especiales/16dec_methanespike

A lo que íbamos. El Rover hace lecturas de la concentración de este gas, que es un marcador de actividad biológica (en la tierra, al menos). Las lecturas que hasta ahora hemos tenido han sido muy bajas 0.001 partes por millón, casi nada. En algún momento se han detectado ligeros aumentos de hasta 0.007 partes por millón, pero se cree que estas subidas responden a algún ciclo y no se han podido relacionar con actividad biológica.

Sin embargo, y el motivo por el que escribo esta entrada, es que, en esta publicación, se dice que se ha registrado un pico de 0.21 partes por millón que, siendo insignificante, es una subida importante respecto de la concentración normal.

La nasa no da conclusiones, simplemente nos deja el dato ahí. Sea lo que sea que signifique, es importante averiguar cómo funciona el metano en marte, por qué sube y baja su concentración y llevar ese conocimiento a las próximas sondas y experimentos.

La búsqueda de vida en otros planetas además de la obvia noticia que supondría, nos ayuda a determinar mejor la habitabilidad de los planetas, saber cuáles son los mejores candidatos a estudio pormenorizado, completar el conocimiento de la interacción de los organismos vivos con el planeta y, a escala planetaria, determinar el futuro del nuestro. Tener las herramientas para determinar mejor los gases de las atmósferas de los planetas y conocer cómo se generan y transforman, nos permitirá mejorar y reducir los planetas candidatos a estudio.

Hay veces que aprendemos más de nosotros mismos viéndonos desde fuera. Con nuestro planeta es similar, podemos aprender del nuestro viendo lo que les sucede a los demás, por ejemplo, la atmosfera de venus con sus gases de efecto invernadero o la de marte sin un campo magnético potente que la preserve.

Acabamos de empezar a hacer esfuerzos por estudiar otros planetas, por buenos que sean los candidatos, nunca encontraremos la tierra b. Eso significaría tener un planeta idéntico en condiciones, que es altamente improbable que exista. Nosotros somo el producto de la evolución bajo las condiciones de este planeta. Ni un hábitat artificial hecho a medida sería mejor (sería vivir encerrados en una habitación con aire acondicionado), ningún planeta lo va a ser.

Mi consejo, sal esta noche, respira hondo y piensa que no vas a encontrar ninguna atmósfera mejor que la que ya tienes. Deberíamos cuidarla un poco mejor.

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Anoche vi un sistema solar en miniatura

Uno de los objetos más interesantes para observar en el cielo nocturno es Júpiter. Siendo el segundo objeto más grande del sistema solar y el quinto más próximo observable a simple vista, verlo a través del telescopio es emocionante.

Una vez nos damos cuenta de que no será como ver una foto de las Voyager o la Juno, lo primero que nos impacta es ver sus 4 mayores satélites, si están todos iluminados, brillando a su alrededor. Con un poco más de paciencia, podemos empezar a ver características de su superficie, bandas que cruzan el planeta paralelas al ecuador y matices de colores.

Lo mejor de todo, es que, además, estás viendo, de una atacada, un pequeño sistema solar.

 Júpiter tiene el tamaño aproximado de una estrella enana roja, que parece ser el tipo de estrella más común de la galaxia. No podemos verlas, son de brillo muy débil, como Próxima Centauri, si no, el cielo estaría cuajado de estrellas. Solo vemos las más próximas.

Lo curioso es que Próxima Centauri, tiene un diámetro 1/3 mayor que el Júpiter, son objetos de la misma escala. El diámetro de Júpiter es de 0,102 el del sol y el de Trappist-1, otra enana roja, es de 0,114 diámetros solares. Podemos ver una comparación del Sol, Júpiter y Trappist-1 con sus respectivos sistemas:

Tamaños de lunas y planetas de Júpiter, Trappist-1 y el sistema solar

Credit: ESO/O. Furtak

Las distancias no están a escala, pero si los tamaños, podemos ver las similitudes entre los dos sistemas más pequeños.

Si queremos ver las escalas de distancias, la siguiente imagen es muy representativa, en ella vemos en la parte superior una comparación entre el sistema Júpiter y el sistema Trappist-1, ambos incrustados en la orbita interior de mercurio (en la parte baja de la imagen), pudiendo comparar así las tres escalas.

Comparativa de orbitas de enanas rojas con el sistema solar

El sistema TRAPPIST-1 comparado con el sistema solar y las lunas de Júpiter (ESO/O. Furtak).

Kepler-42, formalmente conocida como KOI-961 tiene un tamaño de 0,17 diámetros solares, es algo más grande que Próxima Centauri. Es el sistema solar más compacto detectado hasta la fecha, pero es muy posible que haya muchos más a esta escala.

Comprativa de distancias de las lunas de Júpiter y los planetas de Kepler-42

Image credit: Caltech

En este caso el tamaño de las orbitas sería algo parecido a las de las lunas galileanas de Júpiter. Si estuviese de nosotros a 5 unidades astronómicas de distancia, podríamos verlo igual que a Júpiter y sus lunas, de un solo vistazo en el telescopio, e incluso ver detalles de estos objetos.

Si alguna vez miras por el telescopio y ves Júpiter y sus 4 satélites más importantes, piensa que estas viendo el sistema solar más común de la galaxia.

Es cierto que la estadística esta de su lado si de encontrar vida se trata. Los números juegan a favor de estos sistemas, pero no podemos olvidarnos de que este tipo de estrella son poco amigables por su variabilidad y fulguraciones, y del acoplamiento de marea, pero esto son menesteres para otra entrada.

Mi consejo, si tienes la oportunidad de echar mano de un telescopio y observar Júpiter, no dejes de hacerlo, puede que veas el tipo de sistema solar en el que se encuentre vida por primera vez.

Perdemos el cielo

Hace pocos días, Space-X lanzó un cohete con 60 satélites en su interior. Esta sería una gran noticia (no digo buena, ni mala) pero si estas pensando que son muchos de una atacada, nada más lejos de la verdad. Son muchos, sí, pero están lejos del récord del PSLV-XL en la misión C37, que, además del satélite principal, llevaba otros 103 a bordo.

No quedan lejos los días en los que veía pasar la ISS, con brillos semejantes a los de Venus, moverse a los largo del cielo en apenas 6 minutos para deleite de los observadores. No niego que me sigue impresionando poder mirar al cielo y ver pasar un artefacto humano del tamaño de un campo de futbol a 27600 km/h. No niego que no sea digno de ver el tren de satélites de Space-X, pero esto supone un problema.

Los 60 primeros satélites lanzados, se completarán con otros cuantos hasta alcanzar, si todo sale según el master plan de Elon, los 12000 satélites. Esta una de las 15 constelaciones planeadas, por nombrar solo algunas:

Astrome tecnologies – 600 satélites

Samsung – 4600 satélites

Comsat – 800 satélites

One Web – 900 satélites

Si tenemos en cuenta que a día de hoy el número de satélites debe rondar los 5600 de los que están activos unos 1500, la cifra, si los planes siguen adelante, se va a multiplicar varias veces.

Visto el panorama, dentro de unos años será difícil distinguir una estrella de un satélite… salvo por el movimiento, claro. Las estimaciones arrojan números escalofriantes, habrá más satélites en órbita que estrellas visibles. ¿Se imaginan un cielo con más puntos móviles que estáticos?

Si a esto le sumamos la contaminación lumínica, el abuso de iluminación artificial y el incremento del uso de leds para iluminación, que interfieren en todas las longitudes de onda del espectro visible…

Mi consejo, sal esta noche y mira al cielo, puede que no veas lo mismo nunca más.

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